Alors que les décorations de Noël augmentent, Bethléem se prépare pour son meilleur Noël en deux décennies , ont déclaré le maire et les hôteliers de la ville.

Cinq nouveaux hôtels sont prévus et ceux existants sont en expansion. La ville a même prolongé les heures d’ouverture de l’église de la Nativité, vénérée par les chrétiens du monde entier comme lieu de naissance de Jésus.

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Mais même après trois années de paix et de prospérité relative, la population reste nerveuse dans la petite ville palestinienne située à quelques kilomètres au sud de Jérusalem.

Bethléem est devenue tellement dépendante des recettes du tourisme qu’une recrudescence de la violence dans une partie du Moyen-Orient instable, et pas seulement dans ses environs, constitue un désastre financier et que des groupes de touristes nerveux ont tendance à l’annuler des mois à l’avance.

Le maire Anton Salman, assis dans le bureau de sa ville et surplombant le sapin de Noël récemment éclairé la grande place, a déclaré que Bethléem semblait sur le point d’améliorer les 1,5 million de visiteurs qu’il avait reçus l’année dernière.

« Depuis trois ans, les choses s’améliorent, cette année est meilleure que 2018 et 2018 était meilleure que 2017 et représente une augmentation continue du nombre de touristes venant dans la ville », a déclaré Salman à Reuters. .

Le plus gros obstacle, at-il dit, est la petite porte d’entrée de l’église de la Nativité, à travers laquelle les pèlerins doivent s’abaisser pour entrer. Autrefois vaste, il avait été réduit il y a plusieurs siècles par les croisés, puis à nouveau à l’époque turque et ottomane pour empêcher les pilleurs de s’introduire dans l’église.

Pour la première fois cette année, les autorités ont prolongé les heures d’ouverture de l’église du crépuscule à 20 heures, a déclaré Salman. En 2020, elles prévoient d’agrandir la gare routière de la ville et de résoudre le problème de la congestion routière importante sur l’étroit chemin qui mène à la Plaza del Pesebre.

Ils envisageront même la possibilité de demander aux groupes de touristes de s’inscrire à l’avance à l’avenir. « Si le nombre est élevé et que l’église ne peut pas tous les recevoir, nous devons rechercher d’autres plans qui pourraient être utiles », a-t-il déclaré.

Fantômes de Noël dernier

Cette année, les habitants de la ville sont enthousiasmés par une nouvelle attraction: une relique en bois qui, dit-on, provient de la crèche utilisée par l’enfant Jésus et a été envoyée de Rome la semaine dernière à Bethléem.

Mais la ville reste prudente. Bethléem a connu de bons moments jusqu’au déclenchement de la deuxième Intifada en 2000, qui a entraîné l’effondrement du tourisme.

Le directeur de l’hôtel Alexander à Bethléem, Joey Canavati, a déclaré que sa famille avait presque quitté la ville pendant les années de pénurie, mais qu’il avait maintenant des réservations jusqu’en 2021. L’hôtel prévoit de doubler sa taille, passant de 58 à 110 chambres.

« Le commerce est en plein essor, nous ne l’avions jamais vu auparavant », a-t-il déclaré. « (Avec) le nombre de touristes qui sont venus cette année, nous manquons énormément de chambres ici à Bethléem. »

Mais il a ajouté une note de précaution familière: « C’est toujours une question de stabilité. »

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