Les événements stressants de la vie contribuent probablement aux maladies auto-immunes, mais les scientifiques ne comprennent pas bien la chaîne d’événements sous-jacents. Une étude sur des souris récemment publiée dans mSystems suggère que le microbiote intestinal pourrait jouer un rôle important à cet égard. Les chercheurs ont découvert que l’apparition du stress provoquait des modifications des bactéries intestinales qui, à leur tour, stimulaient l’activité des cellules immunitaires de manière à augmenter les risques d’attaque du corps.

Les facteurs à l’origine des maladies auto-immunes, conditions dans lesquelles la défense immunitaire du corps attaque ses propres tissus et systèmes, peuvent être difficiles à cerner. C’est en partie parce que ces maladies varient en gravité et en présentation. Ils comprennent la sclérose en plaques, le lupus, la polyarthrite rhumatoïde, le diabète juvénile, la sclérodermie et la fibrose pulmonaire. Les instituts nationaux de la santé estiment que plus de 20 millions de personnes aux États-Unis, dont la grande majorité sont des femmes, souffrent de maladies auto-immunes.

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Bien que les chercheurs aient identifié certains risques hérités, on pense que les maladies auto-immunes résultent de l’interaction complexe de facteurs génétiques et environnementaux. Dans l’étude publiée dans mSystems, le Dr Orly Avni, immunologiste de la Faculté de médecine Azrieli de l’Université Bar-Ilan, a collaboré avec l’étudiant diplômé Michal Werbner et d’autres collaborateurs pour étudier les risques pour l’environnement, tels que le stress psychologique et social, traitement potentiel.

« Nous savons qu’il existe une forte diaphonie entre le système immunitaire et le microbiote », a déclaré Avni. Une étape importante pour comprendre comment le stress peut conduire à des maladies auto-immunes, a-t-elle déclaré, consiste à identifier les réponses génétiques des bactéries. L’étude de son groupe a montré que le stress social changeait à la fois la composition et les schémas de transcription du microbiote. « Et la réaction immunitaire qui en a résulté a mis en péril la tolérance à soi-même », a-t-elle déclaré.

Les chercheurs ont étudié deux groupes de souris. L’une d’entre elles était exposée à un stress quotidien, menaçant de rencontrer d’autres souris dominantes et agressives. L’autre groupe a été laissé seul. Après dix jours, les chercheurs ont analysé le microbiome intestinal de chaque groupe et ont découvert que les souris stressées présentaient des taux plus élevés de certaines bactéries. Parmi ceux-ci figuraient les microbes Bilophila et Dehalobacterium, des genres observés avec une abondance inhabituellement élevée chez des patients atteints de sclérose en plaques.

Cependant, Avni dit être aussi intéressée par le « comportement » bactérien que par la composition. L’étude a montré que le stress entraînait l’activation de gènes bactériens liés à des traits potentiellement violents, notamment la croissance, la motilité et les signaux envoyés entre un agent pathogène et un hôte. Les microbes présentant ces caractéristiques peuvent se déplacer vers d’autres parties du corps, y compris les ganglions lymphatiques, et induire une réponse immunitaire.

Lorsque les chercheurs ont analysé les ganglions lymphatiques de souris stressées, ils ont constaté une augmentation de l’abondance de plusieurs espèces bactériennes pathogènes connues. Ils ont également découvert un pourcentage plus élevé de cellules T effectrices connues pour jouer un rôle dans l’auto-immunité. Ces résultats suggèrent que le stress provoque des modifications de l’activité des microbes intestinaux, qui à leur tour influencent la réponse immunitaire de manière à éventuellement déclencher une attaque du corps.

L’étude montre que les bactéries intestinales peuvent détecter le stress social et y répondre, mais Avni souligne que les chercheurs doivent mieux comprendre le fonctionnement de cette interaction durable entre les bactéries et leurs hôtes.

«Il ne suffit pas d’étudier la composition, l’augmentation ou la diminution d’une espèce», a-t-elle déclaré. « Nous devons également comprendre comment le microbiote nous perçoit et comment il modifie son » comportement « en conséquence. » Cette connaissance, pourrait-elle éventuellement conduire à des interventions microbiennes adaptées, pourrait atténuer l’auto-immunité et les maladies inductibles par le stress.

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