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La mission tant attendue de test de double redirection d’astéroïdes (DART) de la NASA s’est finalement terminée lundi lorsque le vaisseau spatial s’est écrasé sur l’astéroïde Dimorphous dans le but de tester la viabilité de la déviation cinétique, mais selon l’astronome israélien Dr David Polishook, ce n’est que le début selon le Jerusalem Post.

Polishook est astronome et planétologue à l’Institut Weizmann des sciences d’Israël et est un expert reconnu des astéroïdes . C’est cette réputation et des années de travail sur le terrain qui lui ont valu une place dans l’équipe d’enquête internationale de la mission DART.

« J’étais ravi de participer à la mission DART parce que c’est le premier type de mission comme celle-ci. C’est unique et c’est à la frontière de notre domaine d’étude.

La mission DARD
Alors que la mission DART elle-même est dirigée par la NASA et dirigée par des experts de l’Université Johns Hopkins, l’équipe d’enquête était composée d’experts du monde entier, qui ont travaillé sans relâche pour concevoir les observations astronomiques avant, pendant et après l’impact.

L'équipe de commandement du Double Asteroid Redirection Test (DART) de la NASA à l'Université Johns Hopkins, Laboratoire de physique appliquée, surveille l'impact du vaisseau spatial DART sur l'astéroïde Dimorphos.  L'opération est le premier test du genre à rediriger les astéroïdes mortels de frapper la Terre.  (crédit : NASA/Dave C. Bowman)

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En d’autres termes, cette équipe était chargée de vérifier que DART avait touché le centre de la cible et impacté l’astéroïde.

Pour Polishook cependant, c’était particulièrement important, car étant situé en Israël, son observatoire serait l’un des premiers à pouvoir voir l’impact se produire.

« C’était tellement excitant, comme un thriller », a déclaré Polishook au Jerusalem Post. «Nous nous sommes assis dans l’observatoire des télescopes tout en regardant cela se produire en direct sur la télévision de la NASA. Nous avons vu l’astéroïde se rapprocher de plus en plus. Puis ça a frappé, et tout le monde qui regardait dans le monde était content que tout soit fini. Mais pour nous, notre travail ne fait que commencer.

Au bout d’un moment, Polishook et son équipe, ainsi que d’autres observateurs en Afrique, ont pu repérer un nuage éjecteur autour de l’astéroïde, formé par l’impact. Ce nuage de poussière s’échappant de la surface s’est reflété avec éclat dans leurs télescopes, et Polishook a immédiatement informé la NASA alors que les travaux d’observation se poursuivaient.

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Et pour un expert en astéroïdes comme Polishook, tout cela était incroyablement excitant.

Le dôme de fer de la NASA ?

En effet, la mission DART de la NASA ouvre la voie dans le domaine de la défense planétaire, trouvant un moyen de défendre la Terre contre l’un des types de catastrophes naturelles les plus dévastateurs – un type contre lequel nous n’avons actuellement aucun moyen de défense.

Il n’est donc pas étonnant que de nombreux Israéliens aient qualifié la mission DART de Iron Dome de la NASA, la comparant au système de défense antimissile israélien qui les fait exploser avant qu’ils n’atteignent leurs cibles.

Pour Polishook, la comparaison est flatteuse, mais pas tout à fait exacte.

« C’est vrai dans un sens, mais la différence est que l’Iron Dome détruit les missiles, qui sont beaucoup plus petits que l’astéroïde », a-t-il expliqué. « Disons qu’un astéroïde de 100 mètres de large est sur le point de s’écraser au-dessus de Washington DC. Si cela se produit, aucun dôme de fer ne pourra vous aider car ils sont bien trop faibles.

Un autre problème est le fait que l’Iron Dome fait toujours exploser les missiles, ce qui n’est pas quelque chose que vous devriez faire avec un astéroïde.

« Nous ne voulons pas faire exploser un astéroïde, nous voulons les repousser », a expliqué Polishook. « C’est vraiment difficile de faire exploser un objet de 100 mètres de diamètre. De plus, personne ne peut construire un missile de 100 mètres de large – et s’ils le faisaient, ce serait très terrifiant. En riant, il a ajouté « bien sûr, étant donné le climat politique actuel, j’aurais plus peur des missiles de guerre qu’un astéroïde. »

Le fonctionnement de la mission DART consiste à y écraser un vaisseau spatial afin d’ajuster légèrement son orbite, de modifier sa trajectoire et d’empêcher toute collision éventuelle grâce à ce que l’on appelle la déviation cinétique.

C’est un tout nouveau territoire, et DART fournit des informations extrêmement importantes sur la façon dont tout cela fonctionnerait.

« Le problème avec les astéroïdes, c’est que leurs structures ne sont que vaguement connues. Il est difficile pour nous de prévoir comment un astéroïde réagira à un tel impact comme DART », a déclaré Polishook. « Si nous voulons déplacer un astéroïde d’un endroit à un autre, nous le pouvons, mais seulement un peu. Disons qu’un astéroïde impactera la Terre dans 20 ans. Nous savons maintenant de quelle force d’impact vous avez besoin. Mais que se passe-t-il si l’astéroïde n’est qu’à deux ans ? Ensuite, vous aurez besoin de plus de force, mais nous ne savons pas encore combien. C’est ce que DART nous aide à découvrir.

Les astéroïdes et l’avenir de la défense planétaire
La mission DART est un grand pas en avant pour protéger la Terre des astéroïdes, mais pour le moment, certaines questions demeurent. Par exemple, cela a-t-il réellement fonctionné ?

Ce n’est malheureusement pas quelque chose dont nous sommes encore sûrs. La raison en est, a expliqué Plishook, le nuage de poussière éjecteur autour de l’astéroïde dimorphe.

« Le nuage de poussière entoure le corps de l’astéroïde comme s’il masquait l’objet là-bas, nous ne pouvons donc pas mesurer exactement le changement d’orbite. Nous devrons donc attendre de voir quand le nuage d’éjecteur disparaîtra », a-t-il déclaré. « Cela arrivera-t-il aujourd’hui ? La semaine prochaine? Le mois prochain? Nous ne savons pas, mais nous le saurons bien assez tôt. Moi et d’autres continuons à l’observer quotidiennement pour voir ce qui se passe alors que le nuage de poussière se dissipe lentement.

Il est vrai qu’une autre mission à venir, Hera, lancée par l’Agence spatiale européenne (ESA), est sur le point d’examiner l’impact de DART et comment il a pu modifier l’orbite de l’astéroïde, mais ce ne sera pas avant quelques années. Attendre que le nuage se dissipe est donc probablement plus rapide.

Le domaine de l’étude des astéroïdes ne s’arrête pas là
Quoi qu’il en soit, c’est loin d’être la fin pour le domaine de la défense planétaire et des études d’astéroïdes. Et bien qu’il ne soit pas clair si la NASA a d’autres missions de défense planétaire comme DART en cours, il y a encore d’autres missions à venir et passionnantes pour mieux en savoir plus sur les nombreux astéroïdes qui orbitent dans tout le système solaire.

« Nous attendons qu’OSIRIS-REx revienne de sa mission sur le grand astéroïde Bennu, et il y a une autre mission appelée Psyche qui va mesurer un gros astéroïde de fer qui peut nous donner beaucoup d’informations, y compris sur l’extraction d’astéroïdes », Polishook a expliqué. « Et il y en a un autre appelé Lucy qui va au-delà de la ceinture d’astéroïdes principale vers les astéroïdes troyens, qui suivent l’orbite de Jupiter. Ils sont probablement remplis de glace et d’autres molécules primitives. Et en 2029, nous aurons Apophis, un autre gros astéroïde qui volera extrêmement près de la Terre, et il y aura probablement de nombreuses missions qui lui seront liées. Le domaine de l’étude des astéroïdes ne s’arrête pas là