La nouvelle recherche, publiée dans les « Annals of the New York Academy of Sciences » en avril, visait à étudier les abris communaux et comment les animaux réduisent les principaux risques de transmission d’agents pathogènes. Des chercheurs israéliens de l’Université de Tel Aviv ont surveillé deux colonies d’animaux hautement sociaux, des chauves-souris frugivores égyptiennes, un groupe dans un enclos et l’autre dans leur environnement naturel. Pour examiner leur comportement lorsqu’elles tombent malades, les chercheurs ont injecté à plusieurs chauves-souris dans chaque groupe une protéine de type bactérie, le lipopolysaccharide, pour renforcer leurs réponses immunitaires (sans présenter de réel danger pour les chauves-souris).

L’enquête intervient après plus d’un an de distanciation sociale, de confinements, d’isolement et de quarantaine déclenchés par la pandémie mondiale de COVID-19, une épidémie qui aurait pour origine les chauves-souris. Les scientifiques n’ont pas encore déterminé l’origine du SRAS CoV-2, le virus qui cause le COVID-19, mais les virus les plus proches ont été trouvés chez les chauves-souris.

La nouvelle recherche, publiée dans les « Annals of the New York Academy of Sciences » en avril, visait à étudier les abris communaux et comment les animaux réduisent les principaux risques de transmission d’agents pathogènes. Des chercheurs israéliens de l’Université de Tel Aviv ont surveillé deux colonies d’animaux hautement sociaux, des chauves-souris frugivores égyptiennes, un groupe dans un enclos et l’autre dans leur environnement naturel. Pour examiner leur comportement lorsqu’elles tombent malades, les chercheurs ont injecté à plusieurs chauves-souris dans chaque groupe une protéine de type bactérie, le lipopolysaccharide, pour renforcer leurs réponses immunitaires (sans présenter de réel danger pour les chauves-souris).

Ils ont ensuite surveillé les réponses physiologiques et comportementales des animaux à l’aide de diverses méthodes, notamment un GPS embarqué pour suivre la recherche de nourriture, des capteurs d’accélération pour surveiller les mouvements, une vidéo infrarouge pour enregistrer le comportement social et des échantillons de sang pour mesurer les marqueurs immunitaires.

Des tests sur des chauves-souris malades ont révélé des symptômes tels qu’une forte fièvre, de la fatigue et une perte de poids.

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Les chercheurs ont découvert qu’en général, les animaux affectés choisissaient de rester à l’écart de la colonie, réduisant ainsi le transfert potentiel d’agents pathogènes. Dans le premier groupe, ils se sont isolés, laissant le groupe de chauves-souris de leur plein gré, un acte extrêmement atypique pour cette espèce de chauve-souris, selon l’étude. Dans le deuxième groupe, ils se sont également tenus à l’écart des autres chauves-souris de la colonie et ont cessé de chercher de la nourriture en plein air pendant au moins deux nuits, « réduisant ainsi la transmission aux colonies voisines ».

« Ensemble, ces comportements de maladie démontrent une réponse immunitaire forte et intégrative qui favorise le rétablissement des individus infectés tout en réduisant la transmission d’agents pathogènes à l’intérieur et à l’extérieur du poulailler, y compris les événements de propagation à d’autres espèces, comme les humains », ont écrit les enquêteurs. dans le résumé de l’étude.

« Le choix des chauves-souris de rester à l’écart du groupe est très inhabituel pour ces animaux. Normalement, ces chauves-souris sont des créatures extrêmement sociales, vivant dans des grottes dans des conditions très surpeuplées », a déclaré Maya Weinberg, doctorante dans le laboratoire du professeur Yossi Yovel, directeur de l’École de neurosciences Sagol et chercheur à l’École de zoologie de la Université de Washington. George S. Wise College of Life Sciences, qui a codirigé l’étude.

« En fait, le comportement des chauves-souris « malades » rappelle beaucoup notre propre comportement pendant la guérison d’une maladie. Tout comme nous préférons rester à la maison tranquillement sous la couverture lorsque nous sommes malades, les chauves-souris malades, qui vivent dans des grottes surpeuplées, recherchent également la solitude et la paix pendant qu’elles se rétablissent », a ajouté Weinberg selon un communiqué de l’université.

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Le professeur Yovel a ajouté que les résultats de l’étude suggèrent que la probabilité que les chauves-souris transmettent des agents pathogènes à l’homme dans des conditions normales est très faible, car les chauves-souris malades ont tendance à s’isoler et à rester dans la grotte.

« Nous avons observé que, pendant la maladie, les chauves-souris choisissent de rester à l’écart de la colonie et de ne pas quitter la grotte, et évitent ainsi de se mélanger avec d’autres chauves-souris », a déclaré le professeur Yovel. « Cela suggère que pour trouver une chauve-souris malade, les gens doivent envahir l’environnement naturel des chauves-souris ou éliminer leurs habitats. Autrement dit : si nous les protégeons, elles nous protégeront ».



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