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Lorsque les médecins de M. Rogers ont réalisé qu’il était atteint d’un cancer colorectal au stade le plus avancé (métastases dans différentes régions du corps, qui avait déjà développé l’immunité à plusieurs médicaments), ils lui ont proposé une étude unique en son genre. Il a accepté et au bout d’un an, il avait découvert qu’il n’était plus seul dans cette campagne: 300 000 mouches, toutes génétiquement modifiées pour imiter l’état de santé de Rogers, se sont jointes à la lutte contre le cancer.

Les cellules cancéreuses de Rogers portaient neuf mutations cancéreuses, chacune provoquant d’une réaction différente des cellules vis-à-vis des médicaments, de la chimiothérapie, des rayonnements et d’autres moyens classiques de traiter le cancer chez l’homme. Les neuf mutations ensemble ont donné aux cellules cancéreuses de Rogers la possibilité de résister à un grand nombre de traitements. Les médecins ont compris qu’il n’était pas possible de lutter efficacement contre le cancer à un stade aussi avancé, avec autant de mutations, de manière conventionnelle. Ainsi, ils ont choisi de créer une armée de mouches artificielles, également appelées « avatars d’animaux ».

Les chercheurs ont mis au point génétiquement un grand nombre de mouches afin que leurs cellules portent les mêmes mutations cancéreuses dans les cellules de M. Rogers. Ce n’était pas une tâche si difficile, car les mouches des fruits sont très petites (beaucoup plus petites que les mouches auxquelles nous sommes habitués en Israël) et se multiplient rapidement. Une fois suffisamment grandes, les chercheurs ont utilisé un système robotique qui nourrissait les mouches, les nourrissait et, surtout, examinait 121 médicaments différents, chacun séparément et en association.

Il s’agit d’un système sophistiqué et intelligent permettant de trouver de nouvelles idées pour des médicaments personnalisés. Chaque personne est différente et les tumeurs cancéreuses sont différentes. Néanmoins, nous devons aujourd’hui faire face aux cancers en nous basant sur les résultats découverts lors de traitements avec d’autres êtres humains sur des tumeurs « assez similaires ». De toute évidence, cette situation n’est pas optimale. Les expériences sur les avatars des animaux, par contre, peuvent nous apporter des réponses plus précises sur les médicaments et les thérapies qui conviennent parfaitement au type de cancer que chaque patient subit. Après tout, les mouches ont exactement le même cancer et toute expérience réalisée sur ces mouches peut également apporter des réponses utiles au patient initial.

Dans le cas de M. Rogers, le système robotique a identifié plusieurs combinaisons de médicaments permettant de maintenir les mouches en vie et de ralentir la propagation du cancer dans l’intestin. Les médecins ont finalement choisi de traiter M. Rogers en association avec un médicament appelé tramadinib et un médicament contre l’ostéoporose appelé zolédronite. Une combinaison de ces deux méthodes a donné les meilleurs résultats dans le traitement des mouches – et a réussi à retarder la propagation du cancer de M. Rogers pendant onze mois. Après cette période, les cellules cancéreuses ont probablement subi de nouvelles mutations dans son corps et ont réussi à faire face à l’extraordinaire combinaison de médicaments. Rogers est décédé après trois ans.

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Il est important de préciser qu’il n’y a pas encore eu d’expériences à grande échelle pour prouver que l’utilisation d’avatars d’animaux améliorant le traitement du cancer ou d’autres maladies. Néanmoins, il est clair qu’il existe un potentiel pour rationaliser le traitement et l’adapter très précisément au type de cancer qui affecte l’individu. Quoi qu’il en soit, je suis particulièrement excité par le système robotique démontré dans cette étude. Grâce à elle, une campagne d’élevage de mouches et de tests de dépistage de drogues, supposée nécessiter une petite armée de laborieux laboratoires, a été presque entièrement automatisée. Le coût de telles recherches dans le passé était supposé être astronomique. Aujourd’hui, c’est … eh bien, toujours astronomique, car le système est encore nouveau. Mais dans cinq ou dix ans, nous pourrons tous obtenir un traitement similaire à un coût raisonnable (c’est-à-dire un coût très élevé, mais principalement couvert par Medicare).

Nous voyons ici comment les systèmes robotiques peuvent changer les méthodes de traitement des maladies de toutes sortes. Mais pourquoi s’arrêter ici? Bien entendu, l’étape suivante consiste à créer des « avatars humains » – des centaines de milliers de reconstructions de tissus humains, chacune provenant des cellules d’origine du patient – et à les expérimenter en laboratoire en temps réel. Et même si cette idée semble étrange aujourd’hui, les systèmes robotiques du futur seront en mesure de la concrétiser à un coût relativement bas.

Ceci est un autre exemple de la façon dont l’intelligence artificielle peut nous aider à mieux comprendre les maladies existantes: non seulement en analysant les maladies en utilisant les outils existants et en produisant des informations, mais également en nous permettant de travailler avec de nouveaux outils ou avec ceux qui n’étaient pas pratiques auparavant. Au fur et à mesure que l’intelligence artificielle continue à s’améliorer, le nombre de solutions plus avancées pour les maladies de toutes sortes va augmenter.