Pour une créature qui n’a pas de cerveau, ressemble à une boule de gélatine presque invisible et se compose simplement d’ un simple système nerveux et d’un système digestif, les méduses sont très ennuyeuses pour les baigneurs israéliens et obstruent même les centrales électriques côtières de la Israel Electric Corporation qui utilisent l’eau de la mer Méditerranée pour refroidir leurs systèmes.

Elles sont arrivées, comme toujours, juste au moment où les vacances d’été ont commencé et que les plages sont pleines d’adultes et d’enfants. En fait, les méduses ne sont pas des créatures antisémites désireuses de gâcher les vacances, mais arrivent en masse lorsque la température de l’eau atteint environ 28 à 30 degrés Celsius et souvent lors de la pleine lune. La quelconque consolation, après leur visite sur la côte d’Israël, est qu’elle nagent généralement vers le nord vers la Syrie et la Turquie et vers l’ouest vers la Grèce et Chypre.

Le type le plus commun est appelé Rhopilema nomadica (méduse nomade), mais elles ne sont pas originaires de la mer Méditerranée mais de l’océan Indien, qui est assez éloigné. Elles ont atteint la mer lorsque le canal de Suez l’a connecté et que la mer Rouge a été ouverte en 1869. Il a cependant fallu des années pour que les créatures se propagent sur la côte d’Israël, et elles auraient été aperçues pour la première fois ici en 1976. Pourquoi tant d’années pour venir ici? Il se peut, selon les scientifiques marins, que les conditions environnementales n’aient évolué qu’au cours des 45 dernières années et leur aient permis de devenir des adultes.

Elles n’ont pas une seule grande bouche et ne peuvent donc pas se nourrir de poissons, mais elles rivalisent avec les poissons en consommant de petites créatures marines que les poissons mangent également.

Leurs piqûres sont si ennuyeuses lorsqu’elles entrent en contact avec les nageurs que certaines plages israéliennes ont même commencé à afficher des drapeaux violets d’avertissement concernant les méduses – bien qu’il n’y ait pas grand-chose à faire pour échapper à leur venin protecteur si l’on va dans l’eau.

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Dans le but de soulager la douleur causée par la piqûre, certains Israéliens viennent à la plage avec des récipients d’urine pensant que ce liquide jaune offre un certain soulagement, mais ce n’est pas vrai. Le vinaigre ou l’eau salée non plus. Au lieu de cela, il est conseillé aux personnes qui se font piquer de verser de l’eau potable fraîche sur la zone pour minimiser la douleur. Heureusement, ils ne mettent pas la vie en danger et ne causent pas de problèmes médicaux importants au-delà des éruptions cutanées – elles sont simplement désagréables.

Bien qu’étonnamment peu de recherches scientifiques aient été menées sur ces parasites flottants, on pense maintenant que les méduses ont le potentiel d’être bénéfiques – éventuellement pour filtrer les microplastiques de l’océan, produire du collagène pour améliorer la peau, fabrique des biomarqueurs pour surveiller les gènes et leurs piqûres peuvent améliorer l’administration des médicaments. C’est la prestigieuse Union européenne qui a investi des fonds dans un projet visant à déterminer si le mucus des méduses peut « digérer » les déchets microplastiques dans la mer.

Aujourd’hui, des chercheurs de la Charney School of Marine Sciences de l’Université de Haïfa mènent une étude visant à comprendre les schémas migratoires des méduses, qu’elles dérivent dans le courant ou qu’elles nagent seules.

En les observant en mer, dans les airs, en plongée et en laboratoire, les scientifiques de Haïfa ont surveillé des essaims de méduses à quelque 400 mètres du rivage, principalement au large des côtes d’Ashkelon et d’Ashdod au sud et d’Acre au nord. Jusqu’à présent, les essaims semblent être plus petits que ceux observés au cours des deux dernières années.

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Cependant, la méduse nomade est le type le plus connu pour ses piqûres brûlantes, a déclaré le Dr Daniel Sher, qui coordonne le projet de recherche de l’Université de Haïfa avec le professeur Tamar Lotan, le Dr Yoav Lahan et l’étudiant-chercheur Noga Barak.

Les routes empruntées par les essaims de méduses le long des côtes du pays ne sont pas encore connues, et on ne sait pas si les méduses sont emportées par les courants ou si elles contrôlent leur localisation dans l’espace en nageant. Cela rend difficile la préparation de l’arrivée des méduses, par exemple sur les plages de baignade et autres sites le long des côtes du pays tels que les centrales électriques et les installations de dessalement.

Des chercheurs de l’Institut israélien de recherche océanographique et limnologique d’Eilat, dont des collègues de l’Université de Tel Aviv et de l’Institut de technologie Technion-Israël à Haïfa, se joignent à l’équipe de l’Université de Haïfa. Après avoir localisé les essaims, ils sont montés à bord du navire de recherche Mediterranean Explorer appartenant à l’organisation bénévole Eco-Ocean et ont suivi leur progression à l’aide de planeurs et même d’un minuscule sous-marin qui suivait les méduses jusqu’au fond de la mer.

Les membres de l’équipe étudient également comment les méduses affectent leur environnement, par exemple en s’attaquant au plancton et en libérant des matières organiques ou des toxines dans l’eau. Enfin, ils étudient le mécanisme impliquant les bactéries qui vivent sur les méduses pour vérifier si la bactérie fait disparaître assez brutalement les méduses des côtes du pays lorsque le temps se refroidit.



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