Le professeur Yael Hanein, directeur du Centre de nanomédecine de l’Institut universitaire de Tel Aviv a récemment présenté les résultats de la recherche au cours des dix dernières années dans son laboratoire pour créer une rétine artificielle capable de remplacer l’action des photorécepteurs de l’oeil naturel lorsqu’ils sont détruits par la dégénérescence maculaire liée à l’âge [DMLA], dégénérescence maculaire liée à l’âge.

Cette recherche a été présentée lors d’une journée d’étude internationale organisée à Londres par Solve for X, le laboratoire d’idées lancé par Google pour promouvoir des projets d’innovation pour relever les principaux défis scientifiques avec les technologies de pointe (appelés «Projets Moonshots» ).

DMLA et lésions rétiniennes

DMLA, la dégénérescence maculaire liée à l’âge (en anglais AMD) est une maladie causée par une détérioration progressive de la macula, la partie centrale de la rétine , provoquant une déficience visuelle à partir de 50 ans, et plus souvent après 65 ans.

Avec l’augmentation de la longévité dans les pays développés, de plus en plus de personnes souffrent de cette maladie, qui endommage gravement ou totalement les compétences en lecture, en écriture et en reconnaissance faciale .

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C’est pourquoi les chercheurs dans leur travail de laboratoire au cours des dix dernières années ont développé ce qu’ils appellent une vision artificielle .

Le système visuel consiste essentiellement en la capacité de notre cerveau à recevoir et à interpréter des informations visuelles . Biologiquement, il est basé sur la fonction des photorécepteurs des cellules nerveuses sensibles qui reçoivent les rayons lumineux et les convertissent en signaux électriques transmis au cerveau par le nerf optique .

Ce sont ces photorécepteurs soumis à une dégénérescence lorsque le patient souffre de DMLA.

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Transférer des signaux électriques dans le cerveau

L’objectif de la vision par ordinateur est en fait de remplacer ces photorécepteurs détruits par un appareil qui imite le système naturel qui perçoit les informations visuelles, capable de transférer des signaux électriques dans le cerveau .

« C’est le même principe que l’implant cochléaire de l’oreille interne », a expliqué le professeur. Hanein « Aujourd’hui, ces technologies ne font plus partie de la science-fiction. »

« Des prototypes de vision artificielle ont été développés et testés en laboratoire, mais ils étaient trop grands et encombrants pour une utilisation chirurgicale », a-t-il déclaré. « Le défi est de développer un compact qui peut être inséré précisément dans l’ œil et placé dans la rétine . »

Pour ce faire, les chercheurs du laboratoire du professeur Hanein utilisent des nanotubes de carbone dans lesquels sont introduits des composants photosensibles .

Intégrés à un polymère biocompatible , ces nanotubes peuvent générer le champ électrique de stimulation rétinienne nécessaire. « Les tubes nanocarbonés sont idéaux pour cette application », dit-il.

« Ils se lient aux tissus biologiques, presque comme un velcro naturel et fantastique avec des appareils électrochimiques qui peuvent être utilisés comme électrodes, à la fois pour l’enregistrement et la stimulation. »

«Nous avons récemment démontré cette approche en utilisant un nouveau polymère conducteur déposé à l’interface d’électrode. Ensuite, une rétine aveugle est placée dans l’interface. Lorsque la direction de la lumière entre d’une certaine manière très spécifique, la rétine peut voir. »

« Nous devons encore développer un grand nombre de détails importants. »

Mais nous avons déjà montré que cela fonctionne et que nous pouvons stimuler et restaurer les informations visuelles de la rétine dans un système essentiellement aveugle », a expliqué le professeur. Hanein, qui conclut:

« Le vrai défi n’est pas seulement de prolonger la vie, mais de faire en sorte que les gens continuent de vivre heureux, en bonne santé et indépendants. »