Les gens qui regardent le ciel pour le Père Noël cette veille de Noël pourraient aussi être à la recherche d’autre chose : un astéroïde de la taille d’un gratte-ciel .

Nommé 2016 TR54 , cet astéroïde a un diamètre estimé entre 100 et 230 mètres, selon le traqueur d’astéroïdes de la NASA. Dans l’estimation la plus élevée, cela est comparable à la taille de certains gratte-ciel, comme les tours Azrieli de Tel Aviv (238 mètres), ou environ 64 arbres de Noël (en tenant compte de la taille moyenne maximale des arbres de Noël, de 3 mètres, selon Christmascentral .com).

L’astéroïde passera la planète le 24 décembre, la veille de Noël, à une distance d’environ 6,5 millions de kilomètres de la Terre. En comparaison, la distance entre la Terre et la Lune est d’environ 384 000 kilomètres. Par conséquent, sans télescope, il sera difficile de voir cet astéroïde dans le ciel.

Cela signifie également qu’Armageddon ne viendra pas cette saison des vacances. Ceci est cohérent avec les prédictions précédentes de la NASA, qui estimait que la Terre est exempte de risque d’impact d’astéroïde pour le siècle prochain.

C’est une bonne chose, car un impact d’astéroïde est sans doute l’une des pires catastrophes naturelles qui pourraient se produire, et contre laquelle l’humanité n’a que peu ou pas de défense.

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Le dernier impact d’astéroïde significatif connu a eu lieu le 15 février 2013, lorsqu’un astéroïde a explosé dans les airs au-dessus de Chelyabinsk, en Russie . Cet astéroïde mesurait 17 mètres de large et, bien qu’il n’ait fait aucune victime, l’onde de choc de l’explosion a brisé des fenêtres dans six villes russes différentes et a obligé 1 500 personnes à recevoir des soins médicaux.

Il ne mesurait que 17 mètres, beaucoup plus court que le TR54 2016.

Selon la NASA , tout astéroïde de 140 mètres de diamètre ou plus pourrait avoir un impact potentiellement catastrophique s’il s’écrasait sur la Terre.

La nature destructrice des astéroïdes, même les plus petits, est bien connue des experts, les agences spatiales du monde entier surveillant les impacts catastrophiques potentiels et étudiant les moyens possibles de les arrêter.

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L’une des méthodes pour arrêter un impact d’astéroïde consiste à utiliser la déviation, ce qui signifierait lancer quelque chose pour modifier légèrement la trajectoire d’un astéroïde. Le plus important de ces efforts est la mission de test de redirection d’astéroïdes doubles (DART), résultat des efforts de la NASA et du Laboratoire de physique appliquée.

En termes simples, il s’agit de frapper un astéroïde avec une fusée assez rapidement pour changer sa direction d’une fraction de pourcentage.

La mission DART est la première véritable tentative de l’humanité pour tester la défense contre un impact d’astéroïde et sera mise à l’épreuve cette semaine lorsque le vaisseau spatial sera lancé dans le système d’astéroïdes binaires Didymos.