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Des chercheurs de l’Université de la Colombie-Britannique ont pu mettre au point un détecteur de gaz hautement perfectionné basé sur un mécanisme à micro-flux capable de détecter de petites quantités de gaz de manière rapide et efficace. Le détecteur innovant devrait avoir de nombreuses applications, notamment la surveillance de l’environnement, les contrôles de qualité des aliments et des boissons, ainsi que des systèmes d’analyse et de caractérisation biologiques ou chimiques.

Le dispositif, explique la professeure Mina Horfar, est en réalité un nez artificiel qui peut sentir tout type de gaz, y compris des substances toxiques telles que le gaz naturel, l’ammoniac ou les gaz émis par le système d’égout.

« Notre sens de l’odorat est l’une des capacités les plus importantes pour une personne », a déclaré le chercheur principal. « Notre nez affecte de manière significative notre qualité de vie et nous aide à identifier les gaz toxiques dans l’environnement, à sensibiliser davantage aux incendies ou aux aliments gâtés, et évoque également des souvenirs », a-t-il déclaré.

Les détecteurs de gaz miniatures comprennent des pièces préparées dans une imprimante tridimensionnelle, des pièces formant les microcanaux et le matériau semi-conducteur à base d’oxyde métallique. Les détecteurs peuvent être connectés à une chambre d’échantillonnage et donc utilisés dans les laboratoires.

La petite sonde utilise deux canaux différents, chaque canal étant recouvert d’un autre. Au cours des expériences, les chercheurs ont mesuré plusieurs gaz cibles provenant de différents groupes de composés organiques volatils, notamment des alcools, des cétones et des hydrocarbures. Le chercheur principal explique que, lorsque l’échantillon passe à travers le détecteur, la paroi interne du canal achemine les gaz vers le détecteur approprié, où ils sont immédiatement identifiés. « Nos recherches démontrent que ces détecteurs peu coûteux peuvent être personnalisés en fonction de l’application requise tout en maintenant leur précision et leur perméabilité », explique le chercheur  »

« Il existe de nombreux exemples de systèmes de haute précision », dit-elle. « Cependant, malgré leur précision, la taille et le coût de ces systèmes limitent leur applicabilité à la découverte de composés organiques volatils dans un certain nombre d’applications nécessitant des appareils portables simples à utiliser. »