Il y a des centaines de milliers d’années, les premiers humains vivant dans la région de l’État d’Israël moderne savaient que ce que mangeaient les animaux influençaient le goût de leur viande et la qualité de leur peau, et choisissaient leurs terrains de chasse en fonction de leurs préférences et besoins culinaires.

Un groupe d’experts israéliens et espagnols a analysé des centaines de restes d’animaux découverts dans la grotte, en particulier des dents, et a compris que différentes zones du site étaient consacrées à différentes activités – telles que le dépeçage, l’extraction de moelle osseuse ou le traitement des peaux. En outre, ils ont été surpris de découvrir que les animaux transformés dans ces zones, bien qu’appartenant à la même espèce, étaient caractérisés par des régimes alimentaires différents, selon le professeur d’archéologie préhistorique de l’Université de Tel Aviv, Ran Barkai.

« La grotte de Qesem a été visitée par les premiers humains il y a environ 400 000 ans et jusqu’à 200 000 ans », a-t-il déclaré. «Ce fut une période très intéressante en termes d’évolution culturelle et biologique humaine car nous parlons d’un type humain qui est venu juste après Homo Erectus, l’ancêtre commun de Sapiens et de Néandertal, et juste avant eux. »

« Cette période a été caractérisée par de nombreuses innovations technologiques, dont le début de l’utilisation du feu », a-t-il déclaré. Située dans les collines de Samarie, la grotte est restée scellée et n’a été accessible qu’en l’an 2000, lorsqu’elle a été découverte par hasard. Il offre donc une gamme d’artefacts et de traces de vie paléolithique très bien conservés répartis sur 11 mètres de couches archéologiques.

Des milliers de restes d’animaux ont été trouvés, principalement des daims et des chevaux, dont de nombreux crânes et dents.
« Les dents sont particulièrement intéressantes car en fonction de leur usure, il est possible de comprendre quel type de nourriture l’animal a consommé et, dans certains cas, également pendant quelle saison de l’année il a été chassé », a déclaré Barkai.

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LA GROTTE n’était pas occupée en permanence mais était toujours très organisée – et saison après saison, pendant des années, voire des dizaines de milliers d’années, ses habitants ont maintenu la même organisation.

« Il y avait plusieurs cheminées. Certaines zones étaient consacrées à la fabrication d’outils en pierre, d’autres à la transformation de peaux d’animaux, d’autres à la rupture d’os d’animaux pour en extraire la moelle osseuse, etc. », a déclaré Barkai.
Les chercheurs ont découvert que dans différentes zones des grottes, les animaux étaient chassés à différentes saisons, donc la grotte était utilisée pendant de longues périodes de l’année, au moins plusieurs mois.

« Ce qui était totalement inattendu, c’est que les animaux amenés dans des zones spécifiques de la grotte avaient un régime spécifique », a noté Barkai. « Par exemple, nous avons découvert que des daims qui ne mangeaient que des feuilles étaient amenés à la cheminée centrale de la grotte. Dans le même temps, les daims trouvés là où les peaux étaient traitées mangeaient également des branches et de l’herbe. Ce motif est reconnaissable dans différentes zones du site.

Selon Barkai, les animaux qui présentaient des régimes alimentaires similaires étaient chassés dans les mêmes terrains de chasse.
« Notre interprétation est que ces premiers humains ont choisi où aller chasser en fonction des avantages spécifiques que les animaux de là-bas pourraient leur offrir, y compris en termes de préférences alimentaires », a-t-il noté. « En d’autres termes, la nourriture que mangeaient les animaux influençait les ressources que les humains voulaient en extraire : ils savaient que la viande d’une certaine région où les cerfs mangeaient des feuilles aurait une certaine saveur, tandis que les cerfs qui consommaient d’autres formes de végétation présenter des qualités différentes.

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« Leur connaissance de l’environnement où ils vivaient était beaucoup plus sophistiquée que ce que nous imaginions », a-t-il déclaré.
Pour l’avenir, les chercheurs s’efforcent de mieux comprendre comment les pratiques alimentaires des animaux ont affecté leur potentiel en termes de ce que les premiers humains recherchaient en eux.

« Nous aimerions en savoir plus sur la façon dont la nourriture des daims et des chevaux a influencé leurs qualités et la façon dont les humains les considéraient. »