Des chercheurs de la Michigan State University (États-Unis) ont fait une découverte étonnante sur le système nerveux intestinal humain. Selon les scientifiques, en effet, le système nerveux intestinal est un « second cerveau ».

« La plupart des gens ne savent même pas ce qui se cache dans leurs intestins », explique Brian Gulbransen, professeur au département de physiologie du Collège des sciences de la vie de l’Université du Michigan.

Comme les scientifiques l’ont découvert, le système nerveux intestinal est une structure remarquablement indépendante. Même si l’intestin est déconnecté du système nerveux central pour une raison quelconque, il peut continuer à remplir la plupart de ses fonctions normales. Et le nombre de cellules nerveuses spécialisées (neurones et glie) situées dans l’intestin humain est approximativement égal au nombre du cerveau du chat. « C’est comme un deuxième cerveau dans nos intestins », a déclaré Gulbransen.

Comme l’expliquent les chercheurs, si l’on considère ce « second cerveau » comme un ordinateur, la glie est un microcircuit qui fonctionne en périphérie. Ces cellules ne créent pas le signal d’information lui-même, mais l’amplifient, le modulent ou le modifient.

Plus tôt cette année, l’équipe de Gulbransen a découvert que l’étude du « deuxième cerveau intestinal » et de la glie pourrait conduire à de nouveaux traitements pour le syndrome du côlon irritable (SCI), une affection courante associée à des douleurs abdominales chroniques, de l’inconfort, des ballonnements et des problèmes intestinaux. … Dans le même temps, aucun trouble physique pouvant provoquer ces symptômes n’est retrouvé chez les patients. La maladie reste un mystère pour les médecins et il n’y a pas de remède. Environ 15 à 20 % de la population adulte mondiale (environ 840 millions) souffrent du SCI, dont les deux tiers sont des femmes. L’âge moyen des malades est de 30 à 40 ans.

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« La cause du SCI est actuellement inconnue. Il n’y a pas de changements physiques, il n’y a qu’une partie de l’intestin, qui cesse soudainement de fonctionner », a déclaré Gulbransen, soulignant qu’il est tout à fait possible que le travail soit dans la perturbation du « deuxième cerveau », ou plutôt dans le fonctionnement de la glie. Cette découverte pourrait aider à développer de nouveaux traitements pour les maladies intestinales.