Grotte de Manot (la flèche dans l'image indique où le pied a été trouvé) (crédit photo: PROF. ISRAEL HERSHKOVITZ)
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Il y a environ 35 000 ans, un enfant, probablement un garçon, qui appartenait à un groupe de chasseurs-cueilleurs installé quelque part dans le nord d’Israël, jouait dans la nature. Il est tombé et s’est gravement blessé au pied. Nous ne saurons jamais avec certitude si c’est exactement ce qui est arrivé au jeune dont les restes ont été découverts dans cette grotte de Manot dans l’ouest de la Galilée. Cependant, ce que les anthropologues ont trouvé en examinant ses os du pied, met en lumière un aspect extraordinaire de la vie d’une communauté qui remonte à un passé aussi lointain.
Comme cela est expliqué dans un article récemment publié dans le Journal of Human Evolution , d’autres personnes doivent avoir pris soin de l’enfant blessé, lui permettant non seulement de survivre, mais même de se remettre assez bien de la fracture et de mourir longtemps plus tard pour des causes indépendantes.
Un tel témoignage de la solidarité et du soutien mutuel qui existait parmi les humains qui vivaient, il y a  plus de 20 000 ans avant le début de la révolution agricole est l’un des aspects les plus remarquables de ce qui a émergé du de cette grotte Manot, selon le Dr Hila May du Département de Anatomie et anthropologie, au Centre Dan David pour l’évluation humaine et la recherche Biohistory de l’ Université de Tel Aviv, qui a dirigé l’étude, selon le Jerusalem Post.
«Nous avons trouvé les ossements pendant plusieurs saisons de fouilles à la grotte Manot. Nous sommes arrivés à la conclusion qu’ils appartenaient à la même personne à la fois parce qu’ils ont été trouvés dans la même couche à proximité les uns des autres et parce que, après les avoir nettoyés, nous avons réalisé qu’ils correspondaient parfaitement », a expliqué May.

Les os de l'étude (Crédit: Sarah Borgel)Les os de l’étude (Crédit: Sarah Borgel)

Les scientifiques ont pu vérifier que le jeune avait souffert d’une fracture dans son deuxième métatarsien, mais la fracture a réussi à guérir et l’individu est décédé longtemps seulement.
« Les blessures aux pieds causent beaucoup de souffrances car on ne peut pas marcher correctement », a souligné May, ajoutant que le type de blessures subies par la personne préhistorique est encore courant aujourd’hui, en particulier chez les athlètes et les enfants qui tombent simplement. Elle a ajouté que même maintenant, cela nécessite une intervention chirurgicale ou au moins plusieurs semaines de port d’un plâtre avant que le patient puisse reprendre une activité normale.
«Cela signifie que la communauté dont cet individu faisait partie l’a soutenu alors qu’il ne pouvait pas marcher et lui a donné de la nourriture. Parce que la fracture a si bien guéri, nous pouvons même spéculer qu’ils ont réussi à trouver un moyen d’immobiliser le pied pendant un certain temps, de la même manière qu’aujourd’hui, quelqu’un porterait un plâtre », a déclaré May au Post.
Même s’ils pensent que la personne était un homme, les scientifiques n’ont pas pu l’établir avec certitude, car il s’agit d’une information très difficile à déterminer en regardant simplement les os du pied et ils n’ont pas pu extraire l’ADN, comme c’est le cas dans ce genre de cas.
«En Israël, l’ADN est détruit très rapidement à cause du climat chaud. De plus, extraire l’ADN d’un os du pied est difficile, contrairement à ce qui se passe avec des parties du squelette où il y a un os plus compact. Trouver de l’ADN d’il y a si longtemps est en général extrêmement rare. Nous n’avons pu trouver de traces d’ADN dans aucun des restes découverts à Manot », a expliqué May.  
Ils ont cependant réussi à estimer que la personne avait probablement entre 15 et 20 ans.
«Nous savons qu’il y a environ 15 000 ans, l’espérance de vie moyenne des chasseurs-cueilleurs était d’environ 30 ans. Plus tôt, cela aurait pu être quelque chose de similaire ou même de plus court », a déclaré l’anthropologue évolutionniste.
La découverte de la grotte de Manot n’est pas le premier cas au monde montrant que nos ancêtres ont commencé à prendre soin des plus vulnérables d’entre eux très tôt, mais elle est encore significative car il reste très peu de connaissances sur ces groupes de chasseurs-cueilleurs, et surtout sur leur comportement social.
«Nous savons qu’ils vivaient en petits groupes, composés peut-être de quelques dizaines d’individus, se déplaçant en fonction des disponibilités alimentaires. En règle générale, nous comprenons que les hommes sont allés à la chasse tandis que les femmes se sont occupées de la cueillette de la nourriture et des enfants », a ajouté le chercheur.
À propos des restes du jeune révélés à Manot, les chercheurs spéculent même sur le fait que le corps a été placé là exprès pour être enterré, faisant potentiellement preuve de compassion non seulement pour les faibles, mais aussi pour les morts.
«La présence de plusieurs artefacts tels que des outils en silex et des obus apportés d’ailleurs peut suggérer que nous sommes en présence d’un enterrement organisé. Cependant, nous ne pouvons pas le prouver », a souligné May.
Lorsque les archéologues ont découvert les ossements pour la première fois, fouillant le site entre 2014 et 2017, leur premier objectif était de déterminer s’ils appartenaient à un Homo Sapiens ou à un Néandertalien.
«Nous savions qu’en Israël à l’époque, nous avions les deux. Selon la forme et la taille de l’os, nous avons pu établir qu’il appartenait à un Homo Sapiens. Cependant, nous avons également découvert certains traits néandertaliens », a déclaré le chercheur au Post.
Lorsqu’on lui a demandé si cela pouvait signifier l’existence de communautés mixtes Sapiens-Néandertaliens, elle a répondu par l’affirmative.
« Nous ne savons pas quel était le modèle de leur interaction, si les femelles se sont rendues dans des groupes néandertaliens ou peut-être le contraire, mais nous savons que les humains modernes se sont croisés avec les Néandertaliens, contrairement à ce que l’on croyait depuis de nombreuses années », a déclaré May. «Le fait que nous voyons les caractéristiques néandertaliennes dans les restes que nous avons trouvés dans la grotte de Manot signifie qu’ils s’accouplaient, ils avaient des enfants ensemble, même s’ils avaient une morphologie différente.»
«Nous savons que tous les homo sapiens qui ont quitté l’Afrique il y a environ 65 000 ans possédaient des gènes néandertaliens. Cela soulève une question très intéressante sur la façon dont nous définissons les espèces », a conclu May.
Nos ancêtres, ou du moins certains d’entre eux, ont pris soin les uns des autres et ont pu surmonter les différences physiques et même génétiques. Est-ce que nous, leurs descendants vivant au 21 ° siècle, avons encore quelque chose à apprendre d’eux ?
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