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Le vaisseau spatial israélien Bereshiet s’est écrasé alors qu’il tentait d’atterrir à la surface de la lune.

«Si au début vous ne réussissez pas, essayez à nouveau», a déclaré jeudi le Premier ministre Benjamin Netanyahu depuis la salle de contrôle de SpaceIL à Yehud, dans le centre d’Israël. Il a juré qu’Israël tenterait l’atterrissage de la lune dans le futur.

L’engin spatial a perdu de la puissance dans son moteur principal après avoir envoyé un selfie à 22 kilomètres au-dessus de la surface de la lune, puis est tombé en chute libre vers la surface. La machine principale a rallumé plusieurs kilomètres au-dessus de la surface avant de perdre la communication avec la salle de contrôle.

Au moins 95 000 téléspectateurs ont suivi en direct une retransmission de la salle de contrôle sur YouTube. Les centaines de messages de discussion en une minute ont indiqué qu’ils regardaient de partout en Israël, aux États-Unis et dans plusieurs autres pays. Bereshit signifie Genèse en hébreu.

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Environ 200 enfants et parents se sont réunis à la résidence du président Reuven Rivlin à Jérusalem pour assister au débarquement.

Bien qu’elle n’ait pas achevé sa mission, Bereshit a aidé Israël à devenir le septième pays à avoir un vaisseau spatial en orbite autour de la lune.

«Nous ne devons pas être déçus. Nous devrions nous féliciter de ce que nous avons accompli », a déclaré Rivlin.

Plus tard, il a ajouté: «Bien sûr, nous n’avons pas atterri exactement comme nous le souhaitions, mais nous avons atterri. Nous sommes sur la lune!

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Suite à l’accident, la salle de contrôle et ses spectateurs, ainsi que Rivlin et ses invités, ont chanté l’hymne national israélien, « Hatikvah ».

Morris Kahn, le principal bailleur de fonds du projet SpaceIL, a déclaré par la suite que la salle de contrôle avait confirmé l’échec de l’atterrissage.

« Eh bien, nous n’avons pas réussi, mais nous avons vraiment essayé », a-t-il déclaré. « Je pense que la tentative est vraiment formidable. »

De la taille d’une voiture compacte, l’engin pesait environ 1 300 livres au lancement, dont la plus grande partie était du carburant. Il a décollé de Cap Canaveral, en Floride, le 21 février, à bord d’une fusée SpaceX Falcon 9. Il a utilisé la gravité de la terre, puis de la lune, pour se frayer un chemin jusqu’à la surface lunaire, parcourant 3,4 millions de miles sur ses orbites autour de la terre et un autre million autour de la lune.

L’heure d’atterrissage de l’embarcation était inscrite jeudi sur le tableau d’horaires d’arrivée électroniques à l’aéroport international Ben Gurion, près de Tel Aviv, aux côtés d’autres vols.

Netanyahu et sa femme Sara sont entrés dans la salle de contrôle quelques instants avant l’atterrissage prévu et ont salué les scientifiques et les techniciens. Ils prirent place au premier rang de la salle d’observation, à l’extérieur de la salle de contrôle. Yonatan Winetraub, Kfir Damari et Yariv Bash, cofondateurs de SpaceIL, étaient également assis au premier rang.

Avant la tentative d’atterrissage, l’équipe de SpaceIL s’est souvenue de Ilan Ramon, le premier astronaute israélien, décédé en 2003 à bord du Columbia lorsque la navette spatiale avait explosé lors de la rentrée.

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