Il est régulièrement conseillé aux parents d’ enfants autistes d’élever leurs enfants dans une seule langue, ce qui a été un problème pour les familles juives qui veulent que leurs enfants sachent l’hébreu, mais il y a maintenant de bonnes nouvelles pour les familles qui ont été confrontées à ce problème.

Une recherche de l’Université de Cambridge en Angleterre, qui vient d’être publiée dans le Journal of Autism and Developmental Disorders, menée spécifiquement auprès de familles de la communauté juive, montre que non seulement la plupart des enfants autistes peuvent apprendre deux langues sans problème, mais qu’être bilingue enrichit leur vie de manière critique.

Le rabbin David Ariel Sher, chercheur au doctorat à l’Université d’Oxford dans le département de psychiatrie, qui a dirigé cette recherche à la faculté d’éducation de Cambridge, est l’auteur de l’étude et il a discuté des conclusions. L’étude est basée sur des entretiens écrits et oraux avec 22 parents et 31 praticiens au Royaume-Uni, reflétant les expériences de 168 enfants juifs de toutes confessions.

Le titre de la recherche de Sher et des docteurs Gibson et Browne raconte l’histoire : « C’est comme voler ce qui devrait leur appartenir. Une exploration des expériences et des perspectives des parents et des éducateurs sur le bilinguisme hébreu-anglais pour les enfants autistes juifs.

« Lorsque les enfants sont empêchés d’acquérir des compétences dans une langue seconde, malgré le bilinguisme de leur famille ou de leur culture, ils sont soumis à ce que l’on appelle souvent le » monolinguisme forcé « et ils manquent des expériences importantes », a déclaré Sher. Ces expériences incluent le dialogue avec les familles israéliennes, les bar et bat mitsvah, la socialisation avec la communauté pendant les services religieux le jour du sabbat, la bénédiction des repas et simplement savoir de quoi les gens parlent lorsque les mots « Shabbat » ou « Shabbos » et similaires les mots sont mentionnés.

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« Bien qu’il n’y ait aucune preuve que l’enseignement d’une deuxième langue aux enfants autistes soit nocif, il semble y avoir une opinion prédominante et dépassée selon laquelle cela les confondra et entravera leur acquisition de l’anglais. Cela ne tient pas compte du fait que les enfants juifs utilisent beaucoup l’hébreu pour participer à la vie communautaire et familiale. Pour les enfants autistes, ces opportunités sont extrêmement importantes.

Dans le passé, a déclaré Sher, les parents devaient suivre les instructions d’experts en autisme traitant leurs enfants contre leur propre souhait que leurs enfants apprennent l’hébreu afin qu’ils puissent participer pleinement à la vie religieuse et comprendre quand l’hébreu est parlé dans leur foyer. . « Les praticiens ont eu tendance à adopter le modèle selon lequel les enfants autistes ont des difficultés à apprendre les langues – le point de vue du « déficit » – et à dire aux parents qu’ils ne sont pas capables d’être bilingues… Ces croyances étaient fondées sur une « logique » ou une intuition erronée et non sur preuves empiriques. Cela a obligé les parents à faire un choix angoissant entre transmettre leur héritage culturel et scolariser leurs enfants dans des écoles spécialisées dans l’autisme. Sher a dit, et a décidé qu’il valait la peine d’approfondir la question.

« J’ai réalisé qu’il n’y avait pratiquement rien sur l’autisme et la communauté juive dans la littérature universitaire de langue anglaise [sur l’autisme] et cela m’a encouragé à explorer cette question dans la communauté juive britannique. »

La recherche a révélé que les parents et les praticiens juifs ne voyaient aucune raison de limiter l’apprentissage des langues pour les enfants autistes. Au contraire, de nombreux enfants autistes se sont révélés particulièrement aptes à apprendre deux langues. Le résultat le plus intéressant est peut-être que « Tous les praticiens [juifs] ont noté que les enfants autistes réussissaient souvent mieux dans les tâches liées au langage que leurs homologues neurotypiques ».

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La recherche montre qu’il y a souvent des avantages cognitifs à connaître deux langues et que certains enfants autistes qui étaient bilingues communiquaient plus efficacement dans les deux langues que leurs homologues unilingues. Cette étude complète un corpus croissant de littérature montrant que par rapport à leurs homologues monolingues, les enfants autistes bilingues ne subissent pas de retards supplémentaires de développement du langage.

Cette recherche confirme ce que de nombreuses familles savent depuis longtemps, à savoir que de nombreuses personnes autistes ont une excellente mémoire et sont très intéressées et maîtrisent les compétences requises pour apprendre les langues. Sur une note personnelle, en tant que mère d’un jeune homme autiste élevé dans un foyer bilingue hébreu/anglais, ses thérapeutes en Amérique et en Israël m’ont dit quand il était jeune qu’il ne devrait parler qu’une seule langue. Quand il m’a parlé en anglais et que j’ai répondu en anglais, les thérapeutes ont dit que je ruinais ses chances d’apprendre à bien communiquer et ils m’ont même poussé à jeter ses livres d’histoires en anglais, qu’il chérissait.

J’ai refusé de faire ça. Finalement, je les ai simplement ignorés et j’ai continué à lui parler en anglais, comme je l’avais toujours fait, et il parle, lit et écrit maintenant facilement dans les deux langues.

Sher a dit qu’il avait entendu beaucoup d’histoires comme la mienne. « Il est très encourageant d’obtenir des commentaires comme celui-ci de la part des parents, ce qui concorde bien avec les recherches évaluées par les pairs sur ce sujet », a-t-il déclaré.
Certains peuvent se demander pourquoi cette recherche est différente d’autres études où les praticiens étaient moins favorables au bilinguisme et soutenaient que les enfants autistes ne peuvent pas gérer l’apprentissage de deux langues. Sher a déclaré que de nombreux praticiens interrogés dans cette étude étaient issus de milieux juifs et comprenaient l’importance de la langue hébraïque pour les familles juives au Royaume-Uni, a déclaré Sher. « En tant que tel, il semble qu’il y ait eu une plus grande sympathie et compréhension envers le bilinguisme où les langues étaient liées à la culture partagée. »

Sher reconnaît que certains enfants autistes ont des difficultés à apprendre à communiquer dans une seule langue et que ces enfants ne devraient pas être poussés à être bilingues, notant que cela est également vrai pour les enfants qui ne font pas partie du spectre autistique.

Il est prévu d’étendre cette recherche pour inclure plus de familles et différentes méthodes, ainsi que pour examiner les enfants autistes apprenant des langues en dehors de la communauté juive. «Cette recherche a de vastes implications pour toutes les familles de chaque communauté qui souhaitent élever leurs enfants de manière bilingue», a déclaré Sher.

Une autre façon d’élargir la recherche est d’obtenir autant que possible les commentaires des enfants.
« Nous voulons entendre la voix des enfants autistes eux-mêmes. De nombreux enfants autistes qui sont pleinement capables de s’exprimer nous ont dit à quel point ils aiment parler deux langues… L’un d’eux a dit : « Connaître l’hébreu me donne la capacité de converser avec Dieu. Cela responsabilise les enfants et leur donne un sentiment de fierté. »