La NASA a annoncé qu’elle lancerait un drone vers la lune et sur les lacs de Titan , le drone volera des dizaines de cieux du Titanic et atterrira dans un grand nombre de sites pour rechercher la vie dans ce monde glacé et riche et rechercher des indices.

« Drawn Dragonfly » sera lancé dans l’espace en 2026 et atteindra le système Saturne en 2034 . Il sera le premier drone de l’histoire à se poser sur un autre planete et le premier à être lancé dans l’espace en général. La NASA a choisi d’envoyer un drone à Titan et non à Mars, par exemple, parce que l’atmosphère de Titan est quatre fois supérieure à celle de la Terre. Le drone aura donc huit rotors et ne sera pas très différente des véhicules aériens sans équipage que nous voyons dans notre ciel.

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Titan, la plus grande lune de Saturne, est considéré comme l’un des principaux candidats à l’existence de la vie dans le système solaire . La Grande Lune est le seul corps du système solaire, à l’exception de la Terre bien sûr, sur laquelle des lacs entiers ont été trouvés à l’état liquide . Mais les lacs sur Titan gelé ne sont pas composés d’eau – ils sont constitués de méthane, d’éthane et d’azote liquide. Ici sur terre, tous les êtres vivants utilisent l’eau comme solvant pour leur activité biochimique, mais les théories de la biochimie alternative suggèrent que le méthane liquide peut également être utilisé comme solvant. La mission de Dragonfly consistera à rechercher des traces chimiques de la vie actuelle et passée sur la surface et le méthane de Titan, pensant que des formes de vie simples peuvent exister.

Outre le méthane liquide, Titan est recouvert de dunes et de plaines sableuses, composées de divers composés organiques. Au cours des 2,7 années de sa mission, le drone explorera un large éventail d’environnements, des dunes organiques au fond d’un cratère où l’eau liquide et les composés organiques complexes existent depuis des dizaines de milliers d’années – Comme dans les conditions de la Terre primitive, même si aucune vie à base de méthane n’était trouvée dans Titan, les scientifiques espèrent voir jusqu’à quel point la chimie avait progressé dans cette « soupe primordiale » de la Terre avant l’avènement de la biologie.

La mission de Dragonfly repose principalement sur les informations recueillies par Cassini au cours de ses 13 années d’exploitation du système Saturne. Le drone débarquera pour la première fois à Shangri, une région remplie de dunes situées sur l’équateur de la Lune . Les dunes de la région de Shangri sont linéaires, c’est-à-dire droites, similaires aux dunes que nous trouvons en Namibie. Dragonfly explorera cette région lors de vols courts, échantillonnant le sol sur divers sites.

Après cela, le drone commencera à parcourir de longues distances, jusqu’à 8 km par vol, jusqu’à atteindre le cratère de Selk. Selon les données recueillies par Cassini, au fond de ce cratère, il y avait de l’eau liquide, des composés organiques et de l’énergie.

Finalement, le drone Dragonfly volera plus de 175 kilomètres. Titan est plus grande que la planète Mercure et la deuxième plus grande planète de l’ ensemble du système solaire ( notre lune est classée cinquième). Le diamètre de Titan est de 2 574 km et il orbite autour de Saturne à une distance de 1 221 850 km. La distance totale entre Titan et le Soleil est de 1,4 milliard de kilomètres, soit 10 fois la distance entre la Terre et le Soleil. À cette distance, Titan est un monde extrêmement froid: la température moyenne à la surface de la Lune est de moins 179 degrés Celsius.

La mission du dronea été choisie parmi 12 propositions soumises au programme New Frontiers de la NASA: en 2017, l’agence spatiale a réduit les propositions à deux: un drone pour Titan ou une mission de retour sous la sonde Churiumov-Gerasimenko , que la sonde Rosetta avait déjà enquêtée. La sélection de Dragonfly fait partie d’un effort global de la NASA visant à accroître ses efforts en matière de recherche de la vie extraterrestre.