La laitue est un légume comestible populaire que nous connaissons tous, mais il est intéressant de savoir que bien qu’elle ait une image saine, comparée aux autres feuilles vertes que nous consommons, elle est relativement pauvre en valeurs nutritionnelles. Elle contient une quantité relativement faible d’acide folique (les épinards en ont 4 fois plus), de la vitamine K (des feuilles de betterave et de bette à carde 8 fois) ou de la vitamine C (le chou frisé en a 20 fois plus). De nouvelles recherches améliorent la valeur nutritionnelle de la laitue à l’aide de la technologie « d’édition génétique » et en font un légume plus attrayant sur le plan nutritionnel.

Dans l’étude, le doctorant Yarin Aknin, accompagné du professeur Sasha Weinstein de la Faculté d’agriculture alimentaire et environnementale, a pu modifier génétiquement des feuilles de laitue et ajouter des vitamines et des valeurs nutritionnelles importantes. Par exemple, les nouvelles feuilles contiennent jusqu’à 4 fois plus de vitamine C ou environ 50 % plus de bêta-carotène, à partir duquel le corps produit de la vitamine A, par rapport aux tumeurs d’origine.

La technologie utilisée par les chercheurs permet d’accéder au matériel génétique (ADN) de la laitue, et d’apporter des modifications minimes mais significatives à la capacité d’accumuler des vitamines. « L’avantage de la technologie est que vous pouvez décider à l’avance exactement quel changement vous voulez apporter et l’accepter dans un délai relativement court par rapport à la » manière naturelle «  », a expliqué Yarin. « La technologie existe depuis plusieurs années et est rendue possible grâce à un système appelé CRISPR. Le système a un grand potentiel dans le monde médical, pour guérir les maladies génétiques et dans l’agriculture et l’environnement, pour produire des variétés végétales aux propriétés souhaitables améliorées, telles que l’augmentation des valeurs nutritionnelles, l’amélioration du goût et de l’odeur, l’augmentation du rendement et de la durabilité.

« Nous avons délibérément choisi d’utiliser de la laitue ‘Noga’, une variété commerciale de laitue romaine (‘laitue arabe’) adaptée à la culture sous le climat israélien, avec des feuilles vert clair et un goût délicat. L’intention était de produire une laitue améliorée qui pourrait rapidement aller au-delà du laboratoire et contribuer réellement à une alimentation plus saine. », a poursuivi Yarin. « Il est possible que nous puissions bientôt voir des laitues améliorées riches en valeurs nutritionnelles dans les filières de commercialisation. »

« Outre l’avantage évident de manger de la laitue plus saine, je pense que l’impact important de l’étude est la preuve que la technologie d’édition génétique peut en effet être utilisée dans des périodes de temps relativement courtes pour améliorer les cultures agricoles. Il est important que sa nourriture soit plus saine, plus nutritif et plus savoureux.  »

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En plus du laboratoire du Prof. Sasha Weinstein de la Faculté d’Agriculture, Prof. Yossi Hirschberg, Dor Agmon, Tal Makov-Buenisch et Dr. Julius Ben-Ari de l’Université hébraïque, et Dr. Ari Sheffer, Yelena Jasselson, Dr Dana Harubi a également participé à l’étude, ainsi que le Dr Vivkanand Tiwari du Volcanic Institute.