Le mois dernier, une nouvelle enquête israélienne a fait le tour du monde, offrant des preuves attestant l’existence d’ un ancien type humain jusqu’alors inconnu .

L' »Homo de Nesher Ramla », comme l’ont baptisé les experts, donnant au groupe son nom d’après le lieu où les ossements fossilisés d’un individu ont été découverts, on pense qu’il a vécu dans la région il y a environ 130 000 ans, et que ses ancêtres parcourait la terre il y a 400 000 ans.

Cette découverte ne représente que la dernière contribution que les expéditions et les recherches archéologiques en Israël ont apportée au domaine de l’évolution humaine.

Comme les chercheurs l’ont expliqué au Jerusalem Post, l’emplacement de la région en tant que pont terrestre entre l’Afrique, l’Europe et l’Asie, ainsi que les vastes travaux archéologiques qui ont été effectués au cours du siècle dernier, placent le pays à la croisée des chemins dans le développement de l’humanité. C’est bien que les noms des secrets laissés derrière, le rappel restant des noms des secrets à voir.

« Tous les hominidés devaient passer par Israël pour passer d’Afrique d’un côté et d’Asie et d’Europe de l’autre », explique le professeur Israel Hershkovitz, directeur du Laboratoire Dan David pour la recherche et l’étude des humains modernes à l’Université de Tel Aviv. « On parle d’un pont assez étroit, large de quelques dizaines de kilomètres seulement. C’est la raison pour laquelle Israël est l’un des pays les plus riches au monde en termes de sites préhistoriques ».

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Hershkovitz était l’un des principaux chercheurs de l’étude Homo de Nesher Ramla.

Selon le professeur TAU d’archéologie préhistorique, Ran Barkai, il est également important de garder à l’esprit que, contrairement à ce qui s’est passé dans d’autres régions, beaucoup de fouilles ont été faites en Israël, et les premières fouilles dans des sites préhistoriques ont commencé il y a 100 ans. années.

« Nous avons une combinaison de présence humaine dans le passé et de recherche moderne dans le présent », a-t-il déclaré. « D’autres pays peuvent être très riches en sites archéologiques, mais il n’y a pas de comparaison en termes de profondeur de la recherche. »

En 1925, une expédition d’archéologues britanniques et français a commencé à fouiller la Galilée et s’est vite rendu compte qu’elle se trouvait sur un site préhistorique important. Depuis, le travail a prospéré et des dizaines de nouveaux gisements ont été identifiés à travers le pays, du Carmel au Néguev.

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Les premiers signes de présence humaine trouvés en Israël remontent à 1,5 million d’années.

« Israël a été continuellement habité depuis lors par toutes sortes d’anciens humains », a déclaré Hershkovitz. « Si quelqu’un veut comprendre l’évolution humaine, il doit étudier les fossiles d’Israël, car ils nous en disent beaucoup non seulement sur la population locale de la préhistoire, mais aussi sur d’autres populations à travers le monde. »

Les experts pensent que les premiers humains à quitter l’Afrique étaient Homo erectus. On pense que l’homo erectus est la première population humaine capable de marcher debout et de contrôler le feu. Ils ont probablement vécu en Israël pendant un million d’années.

« À partir d’il y a 500 000 ans, nous voyons de nombreux spécimens différents dans la région qui sont attribués à différents types d’homo, selon différentes interprétations », a noté Hershkovitz. « Je pense que les fossiles vieux de 400 000 ans appartiennent à l’homo de Nesher Ramla. Les humains modernes ont commencé à arriver en Israël il y a environ 200 000 ans. »

Pendant des dizaines de milliers d’années, les humains modernes – ou Homo sapiens, le type humain de tous les habitants actuels de la planète – ont coexisté avec les groupes de Nesher Ramla et se sont probablement croisés.

Il y a environ 90 000 ans, les deux espèces semblaient éteintes, a noté Hershkovitz.

« Entre 70 000 et 50 000 ans, nous n’avons trouvé que des fossiles de Néandertal en Israël », a-t-il déclaré.

Jusqu’à la découverte d’Homo par Nesher Ramla, le consensus général était que les Néandertaliens venaient d’Europe.

« Le point de vue classique était que la population de Néandertal était originaire d’Europe il y a environ 300 000 ans », a déclaré le Dr Omri Barzilai, chef du département de recherche archéologique à l’Autorité des antiquités d’Israël et expert en préhistoire. « À un moment donné, ils ont commencé à migrer vers le sud, atteignant le Moyen-Orient ici, mais aussi les parties orientales de l’Asie. »

Il est probable que ces mouvements aient été causés par des conditions météorologiques extrêmes.

« Au plus fort de l’ère glaciaire, vivre en Europe était impossible, ils ont donc été poussés vers le sud », a ajouté Barzilai.

L’archéologue a récemment co-écrit une étude montrant comment les Néandertaliens et Homo sapiens coexistaient dans le désert du Néguev il y a environ 50 000 ans, sur la base des découvertes du site de Boker Tachtit.

Le site a traditionnellement été considéré comme essentiel pour comprendre la transition d’une culture néandertalienne préhistorique au début du règne de l’homme moderne. Selon les nouvelles recherches, l’évolution s’est produite en environ 5 000 ans, une période relativement courte.

Cette population d’Homo sapiens représentait une nouvelle vague d’humains quittant l’Afrique.

« Ils sont le groupe qui a établi la population humaine moderne en Israël », a déclaré Hershkovitz.

À peu près à la même époque, les Néandertaliens semblent s’être éteints.

« Je pense qu’ils étaient déjà au bord de l’extinction, et lorsque les sapiens sont arrivés, équipés de meilleurs outils et technologies, vivant en groupes plus importants, ils les ont anéantis », a déclaré Hershkovitz.

La découverte d’Homo par Nesher Ramla a ajouté une autre couche potentielle au rôle d’Israël dans l’évolution humaine. Les auteurs de l’étude pensent que ce groupe pourrait avoir migré vers le nord et provenir des Néandertaliens eux-mêmes, ainsi que d’autres types humains qui se sont développés en Asie.

Des dizaines de milliers d’années plus tard, certains Néandertaliens ont de nouveau migré vers le sud.

Pour mieux comprendre les anciennes vagues de migration humaine, ainsi que l’interconnexion entre les différents groupes, l’espoir pour l’avenir est de pouvoir extraire de l’ADN des fossiles.

Actuellement, aucun ADN datant de plus de 15 000 ans n’a été récupéré en Israël. Le climat de la région y est particulièrement défavorable.

« Cependant, il y a beaucoup de nouvelles technologies, et nous continuons d’essayer », a déclaré Hershkovitz.

De plus, les experts espèrent trouver de nouveaux fossiles humains.

Comme l’a souligné Barkai, les ossements humains ne représentent qu’une infime partie des découvertes sur les sites préhistoriques, qui sont principalement représentées par des outils en pierre et des ossements d’animaux.

« 99,9 % de toutes nos découvertes au cours de ce million et demi d’années d’histoire sont des outils, des déchets de pierre et des ossements d’animaux. Les ossements humains et d’autres types d’objets, tels que les objets symboliques, sont extrêmement rares, ne se trouvent qu’occasionnellement », a-t-il déclaré.

La raison d’une telle pénurie reste un mystère.

« Si les ossements d’animaux sont préservés au point d’en trouver des millions sur un site, les ossements humains devraient également être préservés », a déclaré Barkai.

Selon l’archéologue, une explication possible est que les zones dans lesquelles les anciens humains vivaient, travaillaient avec leurs outils ou massacraient et mangeaient les animaux qu’ils chassaient, n’étaient pas les mêmes que celles dans lesquelles ils allaient mourir.

« Nous cherchons peut-être aux mauvais endroits », a-t-il déclaré.

Barkai a noté que cela est vrai pour la plupart des sites préhistoriques du monde, bien qu’il y ait eu des cas de sites qui comportent de nombreux restes humains, un en Espagne et un en Afrique du Sud.

« Nous parlons de grottes pleines de restes humains, pas de sites habités », a déclaré Barkai.

Cependant, seule une partie limitée de ce que nous savons sur l’évolution humaine est basée sur des restes humains.

Les technologies et les outils développés par les anciens humains – dont beaucoup se trouvent en Israël – éclairent également le cheminement de l’humanité vers ce que nous sommes aujourd’hui.

« Les archéologues peuvent diviser ces outils en différentes cultures car ils ont des caractéristiques très spécifiques », a déclaré Barzilai.

« Le plus vieil outil que nous ayons trouvé s’appelle une balance », a noté Barkai. « C’étaient des morceaux de silex détachés d’un gros morceau de pierre. Ils étaient simples mais efficaces et ont existé tout au long de l’évolution humaine, alors que d’autres ensembles d’outils ont commencé à les accompagner. »

« Les outils étaient principalement utilisés pour abattre les animaux », a-t-il ajouté. « Chaque outil a été conçu pour une fonction spécifique, mais en même temps, les humains anciens ont modifié leurs ensembles d’outils au fil du temps, et nous ne savons pas toujours pourquoi cela s’est produit, mais nous savons qu’il y a eu des séquences de changements technologiques et que le les outils ont pris des formes différentes à des époques différentes selon les concepts fonctionnels et culturels de chaque période ».

Parfois, ces périodes peuvent durer des centaines de milliers d’années, sans qu’aucun changement significatif ne se produise.

Certaines techniques étaient fortement associées à un groupe particulier.

Par exemple, une technique connue sous le nom de Levallois est généralement associée aux Néandertaliens. Elle se caractérisait par la production de gros éclats plats sur une face et aux arêtes vives à l’aide d’un noyau préparé en forme d’écaille de tortue inversée.

D’autre part, Homo sapiens a utilisé la technologie des feuilles.

« Ils faisaient de longues feuilles, environ 5 à 8 cm. de longueur, et avec eux, ils ont fabriqué leurs armes et autres artefacts », a déclaré Barzilai.

Plus de 1,5 million d’années en Israël, la faune a également changé.

« Tous les animaux que nous trouvons maintenant existaient également dans le passé, mais il y avait beaucoup plus d’espèces, qui ont finalement disparu », a déclaré Barkai. « Il y avait des éléphants, des rhinocéros, des hippopotames, des léopards, des lions et des ours, entre autres. »

Selon le chercheur, les humains ont joué un rôle crucial dans l’extinction de ces animaux au cours des millénaires. En conséquence, leurs habitudes ont également changé.

« Il y a eu une baisse constante de la taille des animaux que les humains chassaient et consommaient au fil du temps », a déclaré Barkai, qui étudie la relation entre les humains anciens et les éléphants depuis des années. « Les gros animaux ont disparu et, à la veille de la révolution agricole, les humains chassaient les très petits animaux. »

« S’il y a 1,5 million d’années les humains chassaient des animaux d’un poids moyen de 500 kilos, il y a 10 000 ans, le poids moyen était de 50 kilos », a-t-il ajouté.

Cela signifiait également qu’une communauté devait chasser plus d’animaux pour se nourrir.

D’un autre côté, Barkai ne pense pas que le changement climatique ait eu un impact significatif sur le changement de la faune.

« Les changements ici n’ont pas été aussi sévères que dans d’autres parties du monde », a-t-il déclaré. « C’était fondamentalement toujours un bon endroit pour vivre. »

Un siècle après que les chercheurs ont commencé à creuser dans la préhistoire de la région, les fouilles à travers Israël se poursuivent et les nouvelles technologies permettent aux chercheurs d’extraire de plus en plus d’informations de leurs découvertes.

Alors que de nouveaux mystères préhistoriques sont progressivement élucidés, Israël continue de s’avérer être un carrefour critique pour l’humanité et un domaine crucial pour nous permettre de mieux comprendre comment nos premiers ancêtres vivaient, aimaient et exploraient le monde.



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