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Les scientifiques travaillant pour une société de séquençage d’ADN de chien ont apparemment découvert pourquoi les huskies ont les yeux bleus: une séquence dupliquée sur le chromosome 18.

La science connaissait déjà deux autres variantes génétiques associées aux yeux bleus chez certains chiens, tels que les Dalmatiens, les Border Collies et les Shetland Sheepdogs, mais elles ne s’appliquaient pas aux Huskies de Sibérie.

La découverte faite par la société américaine Embark Veterinary était basée sur des tests ADN sur 6 070 chiens et sur le témoignage de personnes et des photos de l’apparence de leurs proches. L’étude a été publiée jeudi dans la prestigieuse revue PLOS Genetics .

Pourquoi quelqu’un aurait-il son chien avec l’ADN séquencé? En partie, pour les mêmes raisons, nous étudions nos propres génomes: dans l’espoir de découvrir d’où nous venons et si nous hébergeons le potentiel d’une maladie génétique.

« En génotypant vos chiens avec Embark, nos clients peuvent en savoir plus sur l’ascendance de leurs chiens: quelles races sont dans leur ascendance s’il s’agit d’une race mixte », a déclaré le Dr Aaron Sams, scientifique principal à Embark, à Haaretz.

« Ils peuvent savoir si votre chien est à risque de souffrir de plus de 160 problèmes de santé, en savoir plus sur les facteurs génétiques qui influencent diverses caractéristiques telles que la fourrure et la couleur des yeux, ainsi que la taille du corps et d’autres caractéristiques », explique-t-il. Ils peuvent également partager des photos et des vidéos de chiens mignons, ajoute-t-il, et répondre à des questionnaires pour contribuer à des recherches, comme celle-ci.

Depuis le début de la domestication des chiens ( peut-être en Israël préhistorique! ), l’espèce a été gravement affectée, comme certains diraient, très en détresse, par une sélection agressive . Cette sélection, que ce soit par l’utilité ou l’apparence, a conduit à ce que les auteurs appellent poliment «la diversité phénotypique dramatique»: regardez un grand danois à côté d’un Chihuahua, et vous obtiendrez le point. Dans les petits groupes de reproduction, les mutations dangereuses peuvent atteindre une fréquence élevée. Il peut être utile de savoir quelles faiblesses héritées votre ami à fourrure peut héberger.

C’est cela qui inquiète le consommateur. Les scientifiques ont également d’autres intérêts. La recherche génétique a montré, par exemple, que les chiens et les humains ont une propension génétique similaire à certains types de cancer, notamment les types de leucémie et de lymphome de Burkitt . Il n’est pas encore utile de le savoir, mais les scientifiques expliquent que puisque les personnes et les chiens partagent une base pathogène pour le cancer, peut-être que l’étude des tumeurs canines nous permet de comprendre comment les tumeurs se développent .

Quant à la couleur des yeux, les huskies (et aussi les bergers australiens qui ne sont pas Merle) ont une longue extension d’ADN dupliqué sur le chromosome 18, entre deux gènes, CD82 et ALX4 , explique Sams. Non, nous ne savons pas exactement ce que fait cette portion d’ADN: « La région est juste au-dessus d’ALX4, il est donc possible qu’elle comprenne une séquence régulatrice qui régule ce ou d’autres gènes au-dessus d’ALX4 », dit-il.

Le gène ALX4 est relativement conservé chez les mammifères, ce qui signifie que sa séquence génétique ne diffère guère d’une espèce à l’autre, comme le rat, le singe, la vache et son voisin. Sa conservation indique que le gène fait quelque chose de très important, car cela implique que les mutants de ce gène ne prospèrent pas ou ne meurent pas.

ALX4 participe au développement embryonnaire de plusieurs systèmes, y compris nos yeux. La mutation peut provoquer des problèmes profonds, notamment des anomalies dans le développement des yeux et des traits du visage .

Comme tous les êtres sexuels, chaque chien possède deux copies d’ADN, une de la mère et une du père. Selon les scientifiques, une seule copie de la variante de séquence, provenant de la mère ou du père, est généralement suffisante pour provoquer des yeux bleus ou une hétérochromie (yeux bleus et bruns) chez les huskies.

Cependant, comme chez l’homme, la génétique de la couleur des yeux canins est compliquée. Ce n’est pas que les yeux bruns soient «dominants» et les yeux bleus «récessifs». Chez les chiens, certains chiens avec la variante génétique ne portaient pas les yeux bleus. De toute évidence, d’autres facteurs, y compris éventuellement des éléments épigénétiques , sont impliqués.

L’étude a été menée par Adam Boyko, directeur scientifique d’Embark, et Aaron Sams, qui travaille pour la société américaine Embark Veterinary, qui est un partenaire de recherche de la Faculté de médecine vétérinaire de l’Université Cornell, qui dit que son une étude pionnière de la génomique de la consommation animale. La génomique des consommateurs, expliquent-ils, relie de vastes bases de données génomiques à des informations phénotypiques fournies volontairement par le biais d’enquêtes en ligne.

Les yeux bleus au Moyen-Orient sont toujours considérés comme exotiques, bien qu’ils ne soient ni nouveaux ni si rares. Ils ont inspiré de nombreuses notions sauvages, telles que les populations locales aux «yeux d’eau» sont les lointains descendants des envahisseurs croisés d’Europe.

Certains pourraient être les descendants d’un peuple à la peau claire qui a émigré en Israël il y a environ 6 500 ans d’Iran ou du sud de la Turquie et s’est mélangé pacifiquement avec les habitants, comme les archéologues en déduisent de l’apparition soudaine d’une nouvelle et unique assemblée de Poterie après l’arrivée et yeux bleus. Certains descendent sûrement d’autres migrations. Il existe de nombreuses sources de potentiel aux yeux bleus au Levant.

Ce n’est pas le cas dans le cas du chien. Les chiens indigènes du Moyen-Orient, comme le chien Canaan (le « chien pharaon égyptien » apparemment originaire de Malte, avaient les yeux bruns.

Les yeux bleus manquent de mélanine, le pigment de la peau foncée. Les yeux bruns et noirs sont riches en mélanine. La mélanine nous protège des rayons ultraviolets (bien que nous ayons besoin de lumière UV au soleil pour produire de la vitamine D ).

La théorie est que les yeux bleus humains ont évolué avec une peau pâle dans les climats nordiques avec peu de soleil pour augmenter l’absorption des UV, donc nos ancêtres lointains n’ont pas succombé à une carence en vitamine D. Mais ce n’est pas Bien sûr, si le look bleu emblématique du chien sibérien confère un avantage évolutif, disent les auteurs.

Le chromosome 18 canin est-il impliqué dans le métabolisme de la mélanine? Ce n’est pas clair: « Il a été démontré que le gène ALX4 est impliqué dans le développement de l’œil chez les mammifères, et des homologues proches de ce gène chez certaines espèces sont impliqués dans la pigmentation de l’œil », a déclaré Sams à Haaretz . « Donc, nous pensons que c’est une hypothèse valable que cette duplication affecte la pigmentation des yeux en altérant l’expression de ALX4, mais cette hypothèse doit être testée plus avant. »

Quelle que soit la raison de la variation rauque, elle ne s’est certainement pas développée au Moyen-Orient. Une source de variantes aux yeux bleus en Israël est probablement le développement au cours des dernières décennies d’émigrer avec des animaux familiers exotiques, des chats persans aux chiens sans poils.

Un autre est la mode. Les huskies sont devenus populaires en Israël, comme l’étrange Saint-Bernard peut également être vu dans les rues de Tel Aviv. Nous ne demandons pas pourquoi.

Mais l’une des attractions du husky est certainement ses yeux exotiques. Et ce regard bleu a commencé à se répandre dans le patrimoine génétique canin local, ne serait-ce que parce que de nombreux propriétaires de chiens locaux sont moins méticuleux au sujet des habitudes d’accouplement de leurs proches et ne peuvent pas être dérangés, ou rejetés en principe, pour se reproduire uniquement avec d’autres variantes

Julia Fridman, propriétaire d’un chien esquimau aux yeux bleus et berger (« un Shepsky »), explique pourquoi elle a adopté son animal de compagnie: « Les huskies semblent toujours être plus humains pour moi, comme un mélange de personne et de loup en un. Leurs yeux expriment leurs sentiments et sont si uniques par rapport à tous les autres chiens. Ils sont sauvages et amicaux tout en un, pour moi en tout cas », dit-elle.

Son mélange local n’est pas une mauvaise chose pour la diversité génétique. Pendant ce temps, un résultat est qu’Israël regorge de chiens aux yeux bleus et hétérochromatiques qui ont du husky, mais qui ressemblent plus à des bergers allemands.

« Les huskies n’auraient jamais dû être amenés ici », ajoute Fridman. «Le temps est une torture pour eux. J’ai adopté le mien (au lieu d’en acheter un) et je suggère que tout le monde le fasse aussi. Les Huskies n’appartiennent pas au Moyen-Orient! »

La mode ne peut pas durer. Les chats aux yeux saphir siamois étaient à la mode en Israël il y a quelques décennies et les chatons pouvaient faire payer un prix élevé, mais leur étoile s’est un peu affaiblie. La familiarité engendre le mépris.

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