L’Institut Weizmann d’Israël et l’Agence spatiale israélienne vont construire ULTRASAT – un satellite de nouvelle génération doté d’un télescope permettant d’observer l’univers sous une lumière ultraviolette. Il examinera les trous noirs, les étoiles à neutrons, les étoiles avec des planètes habitables possibles et bien plus encore.

ULTRASAT est un mini-satellite scientifique équipé d’un télescope doté d’un champ de vision d’une taille sans précédent (210 degrés carrés), qui permet d’observer dans l’ultraviolet (220-280 nm, UV). Son lancement sur l’orbite géostationnaire (GEO) est prévu pour 2023. ULTRASAT révolutionnera notre compréhension de l’univers transitoire chaud: le volume extra-galactique, qui sera accessible à ULTRASAT pour la découverte de sources transitoires, est 300 fois plus grand que celui de le satellite UV le plus sensible à ce jour, GALEX, et comparable à celui du plus grand levé optique transitoire basé au sol qui devait entrer en service en 2022, le LSST.

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ULTRASAT aura un large impact scientifique sur les champs d’ondes gravitationnelles, les supernovae, les étoiles variables et à flare, les noyaux actifs de la galaxie, les événements de perturbation des marées, les objets compacts et les galaxies. Il ouvrira un nouvel accès à la bande de fréquence (UV) et à la cadence (quelques minutes à quelques mois), avec un vaste espace pour une découverte fortuite. Toutes les données ULTRASAT seront transmises au sol en temps réel et des alertes transitoires seront diffusées à la communauté en moins de 20 minutes, permettant ainsi un suivi au sol rigoureux des sources ULTRASAT statiques, variables et transitoires.

L’un des objectifs scientifiques clés d’ULTRASAT est la découverte de l’émission électromagnétique suite à la détection des ondes gravitationnelles (GW) issues de la fusion de binaires impliquant des étoiles à neutrons. De telles détections seront la clé pour utiliser ces événements pour traiter des questions de physique fondamentales, telles que l’origine des éléments les plus lourds et le taux d’expansion de l’univers. ULTRASAT pourra capter en quelques minutes plus de 50% du ciel et son large champ de vision couvre largement les zones d’erreur angulaire que devraient fournir les détecteurs GW dans les années 2020. Il fournira des courbes continues de la lumière UV ainsi que des alertes précoces qui permettront la spectroscopie de suivi au sol et la surveillance des émissions optiques et infrarouges prévues ultérieurement.

Le vaisseau spatial ULTRASAT sera construit par l’industrie aérospatiale israélienne (IAI), et le télescope par Elbit / Elop. ULTRASAT est financé et géré conjointement par l’Agence spatiale israélienne (ISA) et l’Institut scientifique Weizmann (WIS), sous la direction scientifique du WIS et avec une contribution significative du centre DESY de l’association Helmholtz. ULTRASAT est prévu pour une opération de 3 ans sur une orbite GEO. Sa faible masse et son faible volume, 160 kg et <1 m 3 , permettent un lancement vers GEO en tant que charge utile secondaire.

ULTRASAT est révolutionnaire tant sur le plan scientifique que sur le plan de la mise en œuvre. En cas de succès, nous démontrerons que la science de pointe peut être réalisée par de petits satellites à un coût abordable, 100 M $, lancement compris pour GEO, ouvrant la voie à de futures missions similaires. En plus de fournir une science révolutionnaire, le haut profil scientifique de la mission renforcera la position mondiale de l’industrie spatiale israélienne ainsi que la réputation internationale d’Israël grâce à la création de collaborations avec des industries et agences de premier plan. Il aura également un impact éducatif majeur en attirant de jeunes Israéliens talentueux vers la science et la technologie.